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Miles de científicos se reúnen en California para discutir los últimos avances en neurociencias

 

neurologoAlrededor de 30,000 científicos de todo el mundo se dan cita en la Ciudad de San Diego, California, con ocasión de la reunión anual de la Society for Neuroscience (SfN), el evento académico más grande en su tipo. La SfN, fundada en 1969 y con sede en Washington, D.C., reúne a más de 40,000 investigadores, desde estudiantes hasta galardonados con el Premio Nobel, dedicados al estudio del cerebro y del sistema nervioso. En Más Ciencia, nos complacemos de ser uno de los blogs oficiales del congreso (y el único medio oficial en español), por lo que te traeremos una crónica diaria durante los cinco días de este fascinante congreso.

 

Centro de Convenciones, San Diego.

Centro de Convenciones, San Diego.

DÍA 1. – SÁBADO 9 DE NOVIEMBRE

San Diego es, además de una ciudad muy bonita con días soleados,  un lugar con una vida académica muy dinámica y sede recurrente de congresos. El lugar es también reconocido por haber atraído decenas de compañías de ciencias de la vida y biotecnología que se encuentran asentadas en la región. Esta mañana, me subí a la línea verde del famoso trolley (un tranvía, como un tren urbano), que para afuera del Centro de Convenciones. Al llegar, el ambiente se sentía especial. Es un congreso al que vienen muchos jóvenes.  Se escuchan hablar distintos idiomas y distintos acentos, lo que refleja el carácter internacional del evento.

 

Hay varias sesiones llevándose a cabo en paralelo. Decido entrar a una mesa redonda sobre oportunidades profesionales para neurocientíficos fuera de la academia. La Dra. Katja Brose, editora de la prestigiosa revista Neuron habla sobre carreras en el ámbito editorial, mientras que el Prof. Andrew Bean, coordinador de un programa de posgrado en neurociencias en Houston, Texas, presenta datos duros sobre la realidad: únicamente entre el 15 y 20% de los graduados de doctorado en los Estados Unidos termina por convertirse en jefe de un grupo de investigación. Los demás terminan haciendo cosas distintas. Bean defiende la necesidad de que las universidades incluyan programas de desarrollo profesional y que ayuden a sus estudiantes de posgrado a adquirir habilidades que les permitan ser más competitivos en el mercado laboral. El panel lo completa el Dr. Joe Hardy, director de investigación y desarrollo de Lumosity, quien describe la relevancia de la nueva ciencia del análisis de datos y cita como ejemplos a compañías tecnológicas como Google y Facebook, las cuales han incorporado recientemente a neurocientíficos a sus grupos de investigación y desarrollo. Todos concuerdan en que existen muchas oportunidades fuera de la academia para aplicar habilidades como resolución de problemas, capacidad de análisis y comunicación especializada.

 

Ed Catmull (Foto: Walt Disney Animation)

Ed Catmull (Foto: Walt Disney Animation)

La siguiente sesión fue una conferencia magistral sobre creatividad impartida por el Dr. Edwin Catmull, quien es físico con un doctorado en ciencias computacionales, y que fue co-fundador de Pixar Animation Studios, de la cual es actualmente presidente, además de serlo también de Walt Disney Animation Studios. Durante su intervención, Catmull contó que tras haber alcanzado su sueño de toda la vida de realizar una película animada (Toy Story) y haber llevado a Pixar a cotizar en la bolsa de valores, se planteó la pregunta: ¿Ahora qué? Su respuesta fue el reto de hacer de la innovación algo sostenible. Se dio cuenta de que la pregunta que la mayoría de la gente se hace “¿Cómo puedo ser mas creativo?” podía ser reemplazada por “¿Cuáles son las cosas que bloquean la creatividad de las personas?”, y pensó que su tarea como presidente de la compañía debería ser la de eliminar esas barreras para la creatividad, en lugar de buscar cómo hacer a su equipo más creativo.

Una de las barreras más grandes para la creatividad es la incapacidad de ser honesto. A veces la gente siente la necesidad de ser cortés y respetuoso con los demás, y eso no permite dar ideas y hacer reflexiones honestas. Para combatir esto definió el concepto de “brain trust”, que consiste en separar la jerarquía organizacional de la estructura de flujo de la información en la compañía. De este modo, se pudo generar un ambiente seguro para que la gente tuviera fallas y errores, lo cual no es más que una consecuencia de intentar cosas nuevas. Otra reflexión interesante fue que cuando se trata de ser creativos es mejor pedir perdón que pedir permiso, y que es mejor corregir errores que prevenirlos, porque la prevención no solo requiere mucho tiempo y esfuerzo, sino que ésta inhibe la creatividad.

 

Catmull también hablo de la noción de lo escondido, o de aquello que no sabemos que desconocemos: “No conozco ningún genio creativo que haya sido capaz de articular una visión de lo que lograrían desde el inicio. Al contrario, se trata siempre de casos y cosas que ocurren una vez que se eliminan las barreras que impedían su eventual articulación”. Para finalizar, contó una historia de cuando Disney compró a Pixar. En aquel entonces, Pixar se encontraba en un momento muy prospero, mientras que Disney iba en decline. Así que decidieron no fusionar las compañías, sino mantenerlas como dos entidades diferentes. Implementaron en Disney varias de las estrategias que funcionaban en Pixar y que buscaban remover las barreras para la creatividad. Su meta era levantar la compañía en dos años, pero les llevó cuatro. Como resultado Disney resurgió en la industria creativa. Lo más importante de este caso, es que fueron las mismas personas que estaban en Disney antes las que lo lograron. Lo único que cambio fue que se quitaron las barreras para que pudieran ser creativos.

 

Representacion grafica de parte del conectoma de un gusano.

Representación gráfica de parte del conectoma de un gusano.

Después de la conferencia de Catmull, me di varias vueltas por la zona de pósteres. Hubo varios que llamaron mi atención: algunos estudiaban la estructura y la función del cerebro, otros probaban nuevas herramientas de entrenamiento cognitivo por computadora, o describían nuevos programas de divulgación y educación en las neurociencias. Lo mismo había experimentos con ratones que estudios en humanos o simulaciones por computadora. Para cerrar el día con broche de oro, la primera conferencia presidencial estuvo a cargo del Dr. Scott W. Emmons, investigador de la Escuela de Medicina “Albert Einstein” de la Universidad Yeshiva en Nueva York. Emmons habló sobre su trabajo para desarrollar un mapa completo de todas las neuronas y sus conexiones en el nematodo Caenorabditis elegans, un gusano de 1 mm de longitud que vive en el suelo y que ha sido un importante modelo de estudio para la biología básica por varias décadas. Emmons utilizó imágenes de microscopía electrónica para reconstruir todas las conexiones entre las ~400 neuronas de este organismo. A un nivel funcional elemental, el sistema nervioso de este gusano funciona de forma muy similar a sistemas nerviosos más complejos, y dado que muchos genes se encuentran conservados filogenéticamente, estas investigaciones podrían ayudarnos a entender mejor enfermedades humanas.

Mañana hablaré sobre algunos trabajos mexicanos que están siendo presentados en el congreso.

 

 

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